Une startup lance un service de téléchargement d’esprit qui est « 100% fatal »

L’accélérateur de démarrage Y Combinator est connu pour soutenir des entreprises audacieuses dans son populaire camp d’entraînement de trois mois.
Cependant, il n’y a jamais eu de Nectome.
La semaine prochaine, lors des «journées de démonstration» de YC, le cofondateur de Nectome, Robert McIntyre, décrira sa technologie pour la préservation exquise des cerveaux au détail microscopique en utilisant un processus d’embaumement de haute technologie. Ensuite, le diplômé du MIT fera son pitch d’affaires. Comme il est dit sur son site: « Et si nous vous disions que nous pourrions sauvegarder votre esprit? »
Donc voilà. Nectome est une entreprise de préservation de votre cerveau et de téléchargement. Sa solution chimique peut garder un corps intact pendant des centaines d’années, peut-être des milliers, comme une statue de verre congelé. L’idée est qu’un jour, dans le futur, les scientifiques analyseront votre cerveau maçonné et le transformeront en une simulation informatique. De cette façon, quelqu’un comme vous, mais pas exactement vous, sentira de nouveau les fleurs dans un serveur de données quelque part.
Cette histoire a une tournure macabre, cependant. Pour que la procédure de Nectome fonctionne, il est essentiel que le cerveau soit frais. La compagnie affirme que son plan est de connecter les gens atteints de maladies en phase terminale à une machine coeur-poumon afin de pomper son mélange de produits chimiques d’embaumement scientifiques dans les grandes artères carotides dans leur cou alors qu’ils sont encore vivants (mais sous anesthésie générale).
La société a consulté des avocats connaissant la loi de deux ans sur l’option de fin de vie en Californie, qui autorise le suicide assisté par un médecin pour les patients en phase terminale, et pense que son service sera légal. Le produit est «mortel à 100%», dit McIntyre. « C’est pourquoi nous sommes idéalement situés parmi les sociétés Y Combinator. »
Il y a une liste d’attente Le téléchargement du cerveau sera familier aux lecteurs des livres de Ray Kurzweil ou de toute autre littérature futuriste. Vous pouvez déjà être convaincu que l’immortalité en tant que programme d’ordinateur va certainement être une chose. Ou vous pouvez penser que le transhumanisme, terme générique pour de telles idées, est juste une religion de haute technologie qui s’attaque à la peur de la mort.
De toute façon, vous devriez faire attention à Nectome. La société a remporté une importante subvention fédérale et collabore avec Edward Boyden, un neuroscientifique du MIT, et sa technique vient de réclamer un prix scientifique de 80 000 $ pour préserver si bien le cerveau d’un cochon que l’on pouvait voir au microscope électronique.
McIntyre, un informaticien, et son cofondateur Michael McCanna ont suivi le manuel de l’entrepreneur en technologie avec une empressement macabre. «L’expérience de l’utilisateur sera identique au suicide assisté par un médecin», dit-il. « L’adéquation du produit avec le marché est que les gens croient que cela fonctionne. »
Le service de stockage de Nectome n’est pas encore à vendre et peut ne pas l’être pour plusieurs années. Aussi manque encore est la preuve que les souvenirs peuvent être trouvés dans les tissus morts. Mais l’entreprise a trouvé un moyen de tester le marché. À l’instar du fabricant de véhicules électriques Tesla, il s’agit de dimensionner la demande en invitant les clients potentiels à joindre une liste d’attente pour un dépôt de 10 000 $, entièrement remboursable si vous changez d’avis.
Jusqu’à présent, 25 personnes l’ont fait. L’un d’entre eux est Sam Altman, un investisseur de 32 ans qui est l’un des créateurs du programme Y Combinator. Altman dit à MIT Technology Review qu’il est assez sûr que les esprits seront numérisés de son vivant. « Je suppose que mon cerveau sera téléchargé sur le nuage », dit-il.
Ancienne idée, nouvelle approche L’activité de stockage du cerveau n’est pas nouvelle. En Arizona, la Fondation Alcor Life Extension détient plus de 150 corps et têtes dans l’azote liquide, y compris ceux du grand Ted Williams. Mais il y a un différend quant à savoir si de telles techniques cryoniques endommagent le cerveau, peut-être irréparable.
McIntyre, qui travaillait alors avec le cryobiologiste Greg Fahy dans une entreprise nommée 21st Century Medicine, a mis au point, il y a plusieurs années, une méthode différente, qui combine l’embaumement et la cryogénie. Il s’est révélé efficace pour préserver un cerveau entier au niveau nanométrique, y compris le connectome, le réseau de synapses qui relient les neurones.
Selon Ken Hayworth, un neuroscientifique qui est président de la Brain Preservation Foundation, l’organisation qui, le 13 mars, a reconnu le travail de McIntyre et de Fahy avec le prix pour la préservation du cerveau, pourrait être une base pour recréer la conscience d’une personne. cerveau de porc.
Il n’y a aucune attente ici que le tissu préservé puisse être réellement ramené à la vie, comme c’est l’espoir avec des cryonics de style Alcor. Au lieu de cela, l’idée est de récupérer des informations qui sont présentes dans la disposition anatomique du cerveau et les détails moléculaires.
«Si le cerveau est mort, c’est comme si votre ordinateur était éteint, mais cela ne signifie pas que l’information n’est pas là», explique Hayworth.
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Un connectome cérébral est inconcevablement complexe; un seul nerf peut se connecter à 8 000 autres et le cerveau contient des millions de cellules. Aujourd’hui, l’imagerie des connexions, même dans un millimètre carré de cerveau de la souris est une tâche écrasante. « Mais cela peut être possible dans 100 ans », explique Hayworth. « En parlant personnellement, si j’étais face à une maladie en phase terminale, je choisirais probablement l’euthanasie par [cette méthode]. »
Un cerveau humain L’équipe de Nectome a démontré la gravité de ses intentions à partir de janvier, lorsque McIntyre, McCanna et un pathologiste qu’ils avaient embauché ont passé plusieurs semaines dans un Airbnb à Portland, Oregon, en attendant d’acheter un corps fraîchement décédé.
En février, ils ont obtenu le cadavre d’une femme âgée et ont pu commencer à préserver son cerveau seulement 2,5 heures après sa mort. C’était la première démonstration de leur technique, appelée cryoconservation stabilisée par l’aldéhyde, sur un cerveau humain.
Fineas Lupeiu, fondateur d’Aeternitas, une entreprise qui organise des dons de corps à la science, a confirmé qu’il fournissait à Nectome le corps. Il n’a pas divulgué l’âge ou la cause de la mort de la femme, ni ne dit combien il a accusé.
La procédure de conservation, qui prend environ six heures, a été effectuée à une morgue. « Vous pouvez penser à ce que nous faisons comme une forme d’embaumement de fantaisie qui préserve non seulement les détails extérieurs, mais les détails intérieurs », dit McIntyre. Il dit que le cerveau de la femme est «l’un des mieux préservés de tous les temps», bien qu’elle soit morte depuis quelques heures seulement. Son cerveau n’est pas stocké indéfiniment mais est découpé en feuilles minces et imagé avec un microscope électronique.
McIntyre dit que l’entreprise était un essai pour ce à quoi pourrait ressembler le service de préservation de l’entreprise. Il dit qu’ils cherchent à l’essayer dans un proche avenir sur une personne qui planifie un suicide médicalement assisté en raison d’une maladie en phase terminale.
Hayworth m’a dit qu’il était très anxieux que Nectome s’abstienne d’offrir son service commercial avant que le protocole prévu ne soit publié dans un journal médical. C’est ainsi que «la communauté médicale et éthique peut avoir une discussion complète».
« Si vous êtes comme moi et que vous pensez que le téléchargement de l’esprit va arriver, ce n’est pas très controversé », dit-il. « Mais il pourrait sembler que vous incitez quelqu’un à se suicider pour préserver son cerveau. » Il pense que McIntyre marche « une très fine ligne » en demandant aux gens de payer pour joindre une liste d’attente. En effet, il « l’a peut-être déjà traversé ».
Fou ou pas? Certains scientifiques affirment que le stockage et la réanimation du cerveau constituent une proposition essentiellement frauduleuse. En écrivant dans nos pages en 2015, le neuroscientifique Michael Hendricks de l’Université McGill a dénoncé le «faux espoir abject» véhiculé par des transhumanistes promettant une résurrection d’une manière que la technologie ne peut probablement jamais livrer.
« Accabler les générations futures avec nos banques de cerveaux est tout simplement arrogant. Ne les laissons-nous pas avec assez de problèmes? « Hendricks m’a dit cette semaine après avoir passé en revue le site Web de Nectome. « J’espère que les gens futurs seront horrifiés de voir qu’au XXIe siècle, les gens les plus riches et les plus à l’aise dans l’histoire ont dépensé leur argent et leurs ressources pour essayer de vivre pour toujours sur le dos de leurs descendants. Je veux dire, c’est une blague, non? Ce sont des méchants de la bande dessinée. « 
Nectome a reçu un soutien substantiel pour sa technologie, cependant. Il a déjà recueilli 1 million de dollars, y compris les 120 000 $ que Y Combinator fournit à toutes les entreprises qu’il accepte. Il a également reçu une subvention fédérale de 960 000 dollars de l’Institut national américain de santé mentale pour «la préservation et l’imagerie à l’échelle du cerveau entier», dont le texte prévoit une «opportunité commerciale pour la préservation du cerveau».
Environ un tiers des fonds de la subvention sont dépensés dans le laboratoire MIT d’Edward Boyden, un neuroscientifique bien connu. Boyden dit qu’il cherche à combiner la procédure de conservation de McIntyre avec une technique inventée par le MIT, la microscopie à expansion, qui fait gonfler le tissu cérébral à 10 ou 20 fois sa taille normale, et qui facilite certains types de mesures.
J’ai demandé à Boyden ce qu’il pensait de la préservation du cerveau en tant que service. « Je pense que tant qu’ils sont francs sur ce que nous savons et ce que nous ne savons pas, la préservation de l’information dans le cerveau pourrait être une chose très utile », a-t-il répondu dans un e-mail.
Les inconnues, bien sûr, sont substantielles. Non seulement personne ne sait ce qu’est la conscience (il sera donc difficile de dire si une simulation éventuelle en a), mais on ne sait pas non plus quelles structures cérébrales et quels détails moléculaires doivent être conservés pour préserver une mémoire ou une personnalité. Est-ce seulement les synapses, ou est-ce que c’est une molécule fugace? « En fin de compte, pour répondre à cette question, des données sont nécessaires », explique Boyden.
Journée de démonstration Nectome a peaufiné son argumentaire pour les journées de démonstration de Y Combinator, essayant de créer un résumé de deux minutes de ses idées à présenter à un groupe d’investisseurs d’élite. L’équipe était contre l’idée de montrer une image du cerveau de la femme âgée. Certaines personnes pensaient que c’était désagréable. L’entreprise avait également repoussé son slogan corporatif, le faisant passer de «Nous archivons votre esprit» à «Engagé dans l’objectif d’archiver votre esprit», qui semblait moins un sur-promis.
McIntyre voit sa compagnie dans la tradition des startups «hard science» travaillant sur des problèmes difficiles comme l’informatique quantique. «Ces entreprises ne peuvent pas non plus vendre quoi que ce soit maintenant, mais les technologies qui pourraient être révolutionnaires si elles sont conçues pour fonctionner sont très intéressantes», dit-il. « Je pense que la préservation du cerveau a un potentiel commercial incroyable. »
Il garde également à l’esprit la maxime selon laquelle les entrepreneurs devraient développer des produits qu’ils veulent utiliser eux-mêmes. Il voit de bonnes raisons de sauver une copie de lui-même quelque part, et des copies d’autres personnes aussi.
« Il y a beaucoup de débats philosophiques, mais pour moi, une simulation est assez proche pour que ça vaille quelque chose », me dit McIntyre. « Et il y a un aspect humanitaire beaucoup plus grand dans l’ensemble. À l’heure actuelle, lorsqu’une génération meurt, nous perdons toute sa sagesse collective. Vous pouvez transmettre la connaissance à la génération suivante, mais il est plus difficile de transmettre la sagesse, ce qui est appris. Vos enfants doivent apprendre des mêmes erreurs. « 
« C’était bien pendant un moment, mais nous devenons plus puissants à chaque génération. L’immense potentiel de ce que nous pouvons faire augmente, mais pas la sagesse. « 
Traduit par Dr.Mo7oG

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