La NASA veut envoyer le premier hélicoptère d’exploration sur Mars !

L’ agence spatiale américaine a déclaré vouloir déployer le tout premier « mini-hélicoptère » destiné à explorer la planète rouge. Toutefois plus proche du drone que de l’hélicoptère, l’engin aura pour mission de contribuer à la récolte de plus amples connaissances à propos de Mars.

Le projet baptisé « Mars Helicopter » donnera naissance à un appareil qui devrait être envoyé sur Mars en 2020 (avec une arrivée en 2021), comme l’explique un communiqué officiel publié par la NASA le 11 mai 2018. Il s’agit d’un engin miniaturisé, comme l’indique son poids de seulement 1,8 kilogramme. Celui-ci a plutôt des allures de drone, bien que des pales d’hélicoptère sont présentes sur l’animation visible en fin d’article et postée par le Jet Propulsion Laboratory de la NASA.

En réalité, ce mini-hélicoptère est une composante du projet Mars 2020 et voyagera avec le rover de la mission. Le robot monté sur roues aura pour but d’étudier l’habitabilité de Mars et de chercher les traces d’une éventuelle vie ancienne. Le but est d’également d’évaluer les ressources naturelles présentes sur Mars ainsi que les dangers qui attendront les premiers explorateurs humains.

Les chercheurs ayant mis au point le Mars Helicopter ont expliqué que l’engin, pour avoir la possibilité de voler dans l’atmosphère de cette planète, devra être très léger mais également très puissant. Par ailleurs, l’appareil sera équipé de batteries lithium-ion et de panneaux solaires visant à les recharger. Sera également présent un dispositif de chauffage dont le but sera de limiter l’impact du froid sur l’appareil durant les nuits martiennes.

Les risques concernant cet outil sont par ailleurs minimes. En cas d’échec, la mission Mars 2020 ne sera pas du tout perturbée. Mais en cas de réussite, l’hélicoptère sera certainement en mesure d’explorer des zones inaccessibles au rover, et représentera en somme un bonus non négligeable !

Sources : The VergeSciences et Avenir

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