Yves Coppens réagit à la polémique sur le fémur de Toumaï

Il est aujourd’hui considéré comme le plus vieil pré-humain connu. Agé de 7 millions d’années, Toumaï a été découvert au Tchad par l’équipe du paléontologue Michel Brunet. L’étude de son crâne a été publié dans la presse scientifique en 2002, ce qui lui a valu d’accéder à une notoriété mondiale. En revanche, son fémur n’a jamais été étudié. Il pourrait pourtant permettre de confirmer si Toumaï marchait ou non dressé sur ses 2 jambes… Un critère essentiel pour faire partie de la famille des pré-humains ! D’où la polémique qui s’est enflammée en janvier 2018. Depuis, Michel Brunet a assuré à Sciences et Avenir que ce fémur allait faire l’objet d’une publication « dans les meilleurs délais ». Cette publication n’ayant pas encore eu lieu, la controverse court toujours, et c’est à son sujet que nous avons interrogé Yves Coppens à l’occasion de la 9e Croisière du savoir de Sciences et Avenir.

La polémique sur Toumaï : « une mauvaise dispute » selon Yves Coppens

Dans la séquence vidéo (un extrait ci-dessus, l’intégrale plus bas), le co-découvreur de l’australopithèque Lucy  considère que le reproche fait à Michel Brunet est une « mauvaise dispute ». Il l’explique dans une comparaison avec le fossile de Lucy. « Quand on la regarde, elle est bipède de la tête au genou et elle est arboricole du genou au pied et dans son membre supérieur. Alors si Lucy qui n’a que 3,2 millions d’années a encore des traces d’arboricolisme dans la partie la plus éloignée du crâne de son membre inférieur, pourquoi à 7 millions d’années, ce ne serait pas le membre inférieur entier qui serait resté dévolu à l’arboricolisme, ce qui n’empêche pas le crâne de s’être déjà adapté à la bipédie ».

Et Coppens de conclure : « C’est une idée bizarre à laquelle il faut pourtant s’habituer, la station debout n’a pas commencé par les pieds. Elle a commencé par la tête ! »

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