3 bébés planètes autour d’une étoile, nouvelle découverte d’ALMA

Autour des jeunes étoiles existent des disques protoplanétaires composés de poussières, de débris rocheux et de gaz. C’est à l’intérieur de tels disques que se forment les futures planètes du système stellaire et les scientifiques disposent depuis quelques années des moyens nécessaires à leur étude. Plusieurs proto-planètes ont déjà été identifiées autour d’étoiles peu âgées comme cette planète géante qu’est Beta Pictoris b qui tourne autour d’une des étoiles les plus étudiées depuis 20 ans.

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Cette fois deux équipes distinctes, dont une dirigée dirigée par des chercheurs de l’Institut de planétologie et d’astrophysique de Grenoble, ont réussi à identifier trois nouvelles proto-planètes évoluant dans le disque entourant HD 163296, une étoile âgée de quatre millions d’années seulement et située à 330 années-lumière de la Terre dans la constellation du Sagittaire. Pour repérer ces trois astres en formation, les astronomes ont utilisé les antennes du radiotélescope ALMA qui observent les rayonnements millimétriques et submillimétriques.

Plutôt que d’analyser les poussières à l’intérieur du disque, les chercheurs se sont concentrés sur les mouvements d’un gaz, le monoxyde de carbone (CO), qui est disséminé sur l’ensemble de cette structure cosmique. Les molécules de CO émettent une raie millimétrique très particulière qu’ALMA est capable d’observer en détail. En analysant le mouvement des molécules, ils ont pu repérer trois petites discontinuité dans le flux, semblables à des tourbillons autour d’un rocher dans une rivière, qui affirment-ils dans deux études publiées dans les Astrophysical Journal Letters sont provoquées par la présence de proto-planètes. Les trois astres ainsi identifiés se trouvent respectivement à 80, 140 et 260 fois la distance séparant la Terre du Soleil.

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