VIDEO. Ce drôle de parapluie sera la clé de l’exploration martienne

L’avenir de l’exploration spatiale tiendrait-elle à l’élaboration d’un parapluie ? Probablement pas mais l’ADEPT (Adaptable Deployable Entry Placement) sera bel et un bien un des instruments utilisés pour la prochaine phase de reconnaissance des planètes du système solaire, qui consistera à y poser des fusées, d’abord automatiques puis sans doute dotées d’un équipage humain. 

Des fils de carbone tissés

L’ADEPT ressemble effectivement à un pépin replié qui tient dans la tête d’une fusée et qui atteint une bien plus grande envergure une fois déployé, à l’approche d’une planète. Son rôle sera de protéger l’engin de la chaleur et des chocs durant la rentrée atmosphérique. Ce « parapluie » est fabriqué en fils de carbone tissés qui sont fixés sur des nervures et des entretoises déployables, qui deviennent rigides lorsqu’elles sont complètement dépliées. Cette technique permettra d’envoyer vers d’autres astres des fusées de taille réduite qui nécessitent néanmoins un imposant bouclier thermique.

Mais ce ne sera pas avant plusieurs années, l’ADEPT n’en est qu’au tout début de son développement et de ses tests. Un premier a eu lieu le 12 septembre 2018 : il a consisté en l’envoi du bouclier replié dans une fusée et sa séparation à 100 kilomètres d’altitude puis sa redescente, déployé, vers la Terre. 

L’objectif de ce test qui s’est déroulé sans accroc n’était pas d’éprouver la solidité du bouclier : il a été largué trop bas et à trop faible vitesse pour affronter des forces suffisamment puissantes. En revanche, la Nasa voulait observer son comportement en conditions réelles. La prochaine étape devrait permettre de tester l’engin à une vitesse beaucoup plus élevée pour sa rentrée atmosphérique, ce qui permettra cette fois d’évaluer sa résistance. 

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